Ännu ett storslaget maskotfiasko

Den gulliga vargen Zabivaka kastar skräckinjagande skuggor över värdlandet.

Rysslands VM-maskot valdes demokratiskt. Med 53 procent av rösterna besegrade Jekaterina Bocharovs varg Zabivaka konkurrenterna – en sibirisk tiger och en katt – överlägset. Enligt Fifas officiella beskrivning är Zabivaka »charmerande, självsäker och social«. »Han är alltid rolig att umgås med och som klassens lustigkurre vet han hur man får andra att skratta.«

Viktigast av allt: Zabivaka är »en rättvis spelare som värdesätter sina lagkamrater och respekterar sina motståndare«. Maskoten har proppats full av avundsvärda personlighetsdrag, egenskaper som inte vanligtvis förknippas med vargar.

Ända sedan Charles Perraults fabel Rödluvan kom ut 1697 har vargen framställts som lömsk och opålitlig. Är det något djur Ryssland inte borde vilja associeras med är det kanske just vargen. Vid invasionen av Krim menade politiska experter att Ryssland drog nytta av pojken-som-ropade-varg-fenomenet: genom att flera gånger hota med invasion blev Ukraina till sist så avtrubbat att det bara var för storebror att klampa in. Och vilka vallfärdade genast till Krim för att visa Vladimir Putins invasion sitt stöd? Jo, det ultranationalistiska ryska MC-gänget Nattvargarna. Spetsnas, Rysslands hårdföra militära specialförband som deltog i Krimstriderna, kallas till och med Vargarna.

Annons

Namnet är inte heller oproblematiskt, Zabivaka är förbluffande likt ryskans zabijaka, vilket betyder mobbare, någon som är beredd att starta bråk. Hyfsat olyckligt med tanke på ryska huliganers uppträdande vid andra stora fotbollsmästerskap, inte minst upploppen i samband med Englandsmatchen under EM 2016.

På tal om tajmning, tonträff och fingertoppskänsla: samma dag som nyheten om giftattacken mot den före detta ryska spionen Sergej Skripal och hans dotter Julia i engelska Salisbury briserade, släppte Fifa, med 100 dagar kvar till invigningsmatchen, en video där före detta storspelare som Tomas Brolin, Diego Maradona och brasse-Ronaldo tillsammans kickar till 100. Filmen avslutas med att Fifas skurkleende president Gianni Infantino lattjar en volley till Vladimir Putin som, med sitt sedvanliga stenansikte, nickar bollen rakt ner i Kremls marmorgolv. Putins ointresse av att framstå som en glad gamäng framstår nästan som hedervärt, men han borde rimligtvis betrakta fotbolls-VM som ett gyllene tillfälle att visa upp Ryssland som fredligt sinnat.

Ändå präglas många av hans VM-insatser av en märklig dubbelhet. När han invigningstalade vid för-VM förra sommaren präntade han in Zabivakas budskap om renhårighet, om fotbollens förmåga att ena länder. I nästa andetag kritiserade han det underpresterande landslaget, då rankat 63:a i världen, och uppmanade spelarna att uppträda mer »som riktiga krigare«.

Med tanke på Rysslands ansträngda diplomatiska förhållanden till omvärlden borde sådana aggressiva liknelser undvikas. Precis som vargen, med sin hotfulla aura, borde ha lämnats därhän redan på planeringsstadiet.

 

Kanske har maskotens hotfulla associationer gått Putin förbi? Mja. Presidenten har liknats vid en varg så många gånger att det förefaller otroligt. På senare tid har hans utsträckta hand gentemot Trump och USA exempelvis fått amerikanska politiska kommentatorer att varna för, just det, en ulv i fårakläder.

Alla VM-maskotar har sytts upp kring en idé, ett avsett symbolvärde. I fallet Zabivaka är det kanske inte maskoten i sig som är tänkt att imponera på omvärlden, utan själva tillkomstprocessen, de fria valen.

Så här sade Fifas generalsekreterare Fatma Samoura efter att Zabivaka segrat: »Vi är extremt glada att maskoten är resultatet av ett lagarbete där det ryska folket visade sin kreativa ådra och sitt starka engagemang för att anordna ett lyckat VM.« Att Zabivaka röstats fram i fria öppna val har poängterats av såväl Fifa som Ryssland, flera gånger om.

Oavsett hur det ligger till med den saken har Zabivaka redan vållat oanade besvär för Kreml. Till ytan tycks vargen oförarglig. Ett menlöst tecknat djur med en sträckt vrist bakom en läderkula. Maskoten hade inte varit offentlig länge innan så kallade memes började cirkulera på nätet. Ett sådant placerar Zabivaka bredvid Edward Nortons nynazistiska rollfigur i filmen American History X. Istället för att sparka boll assisterar vargen i söndersparkandet av ett människohuvud.

»Ända tills en miljögrupp agerade party­sabotör genom att påpeka att Fifa inte hade skänkt en spänn åt de organisationer som faktiskt kämpade för artens framtid.«

Andra memes har mer satirisk udd, och direkt koppling till ryska skamfläckar. Den »renhåriga« vargen driver bland annat med den ryska dopningsskandalen, andra klipp låter Zabivaka rikta en känga mot landets internationellt fördömda antigaylagar. Några med hjälp av ordvitsen: »All I wanted was to play with my balls.«

Kremls spinndoktorer måste ha sett på i förfäran när omvärlden påmindes om hur repressivt landet har blivit. Många kritiker gottade sig åt att Ryssland, ett land som uppfattas ha förbjudit memes, attackerades av desamma. Jag skriver uppfattas, för även om Ryssland har starka restriktioner för satiriskt material, så existerar inte något uttalat memeförbud. Ändå sipprade den storyn ut. Och Kreml protesterade inte ens, troligtvis eftersom de insåg att ett klargörande ändå skulle drunkna i skadeglädjen.

Ryssland lyckades inte, som det heter på maktspråk, kontrollera budskapet.

 

Hade ryssarna studerat tidigare värdländers försök hade de upptäckt att det inte går att dressera en VM-maskot. Sedan företeelsen fick sitt definitiva genombrott med Willie the Lion, galjonsfiguren för Englands-VM 1966, har så gott som varje maskot klippt skaparens trådar och löpt amok.

Annons

Willies uppföljare Juanito, maskoten för Mexiko-VM 1970, hör till undantagen. Den knubbige mexikanske pojken i sombrero och för kort tröja väckte inte ont blod. Det gjorde däremot maskoten för nästa Mexiko-VM, 1986. Folk ilsknade till rejält över Pique, en kryddstark jalapeño med grov mustasch och sombrero. En mexikansk regeringsledamot sade att det var som om några gringos hade valt att avbilda landet.

Det verkar vila en förbannelse över just återfallsarrangörer. 1974 års värdland Tyskland bjöd på en duo maskotar, Tip och Tap, två tecknade figurer som log med armarna om varandra. Ett tafatt försök att visa upp ett enat värdland, menade kritikerna.

Nästa tyska maskot, 2006 års Goleo, blev närmast kölhalad. Lejonet kritiserades för att gå omkring som »Kalle Anka«, alltså i bar underkropp, till råga på allt bland barn, och leksaksföretaget som köpte rättigheterna att tillverka Goleo-gosdjur gick i konkurs. Lejonet tvingades till råga på allt förnedra sig genom att framföra en VM-låt tillsammans med den utskällda popgruppen Atomic Kitten.

Efterträdaren, Sydafrikas grönhåriga leopard Zakumi, råkade också i blåsväder. Maskoten, som precis som Zabivaka uppmuntrade fair play, blev svår att ta på allvar sedan det avslöjats att tillverkningen lagts ut på låglönefabriker i Kina.

Även 2014 års VM-arrangör Brasilien fick erfara att VM-maskotar lever sitt eget liv, utan hänsyn till avsändarens avsikter. Att göra Fuleco, ett utrotningshotat bollformat bältdjur, till maskot såg först ut att vara ett genidrag. Fotboll och hållbarhetsvurm i ljuvlig harmoni. Goodwill för både Brasilien och Fifa.

Ja, ända tills en miljögrupp agerade partysabotör genom att påpeka fakta: Fifa hade inte skänkt en spänn åt de organisationer som faktiskt kämpade för att trygga artens framtid. Fulecos rykte solkades ner ytterligare sedan någon iförd maskotutstyrsel filmades när han juckdansade mot en lättklädd kvinna.

 

Zabivaka riskerar att rikta omvärldens blickar mot allvarligare klavertramp.

2017 avkriminaliserade Vladimir Putin vissa former av våld i nära relationer. Vika Mirosjnikova, en av många ryska kvinnor som velat täcka över ärren efter en våldsam man, valde att tatuera över ett brännmärke med just en varg. Det kan tyckas illvilligt och långsökt att lyfta fram en sådan detalj, samtidigt hamrar den hem poängen. Det finns hundratals exempel på att vargmaskoten är en PR-mässig katastrof för Ryssland, och inte ett enda bevis på motsatsen.

Såtillvida inte avsikten med Zabivaka är att skrämma skiten ur världen. För värdlandet kokar allt ner till det gamla machiavelliska vägvalet: fruktad eller älskad? Vill Ryssland ingjuta fruktan i omvärlden så är valet av Zabivaka genialt, psykologisk krigföring i världsklass.

Och kanske är det precis så Ryssland önskar framstå? Kanske är vargen, i all sin mångtydighet, den perfekta symbolen för värdlandet? Ett världspolitikens enigma. Bakom den leende gosedjursfasaden lurar en hotfull oberäknelighet. Det kanske allra listigaste är att ingen kan beskylla Ryssland för att avsiktligt ha valt en hotfull maskot; allt finns nämligen i betraktarens ögon.

Medan omvärlden läser in alla möjliga sorters hot kan Vladimir Putin rycka på axlarna och skrocka: »Oj, är ni så paranoida att ni tolkar in allt det där. Nej, det här är bara lille Zabivaka, en rättvis spelare som värdesätter sina lagkamrater och respekterar sina motståndare.«

Christian Daun är frilansjournalist och återkommande skribent i Offside.