Foto: Anders Kjærby/Bildbyrån

Plötsligt i Herning

Hur kan det komma sig att tränare från Italien och England gör studieresor till en liten dansk landsortsklubb som fram till i år inte har vunnit någonting?

Det blåser oavbrutet på träningsplanen. Det gör det egentligen alltid här mitt i Danmark. Vinden för med sig en konstant gödselstank från de omkringliggande åkrarna och får ibland bollen att stanna upp i luften, som om den undrar: Tränar Europas just nu hetaste klubb verkligen på den här ojämna gräsmattan, mellan träd med fågelbon och torra häckar? Här, utanför Herning, en håla på Jylland som är så ful att danskarna brukar skämta om att kråkorna flyger upp och ner för att slippa se eländet?

Tränaren Glen Riddersholm huttrar i sin vindjacka medan han demonstrerar frisparksövningar för resten av laget tillsammans med lagkaptenen Kristian Bach Bak.

Tillsammans har de utvecklat en arsenal av komplicerade hörn- och frisparksvarianter som väckt uppmärksamhet över hela världen. Det senaste året har de fått besök av såväl specialiserade frisparkstränare från England och Italien som från en nyfiken tränare i amerikansk fotboll från NFL. Med tanke på att FC Midtjylland är bäst i hela Europa på fasta situationer är det å andra sidan inte så märkligt. I genomsnitt gör Bak och hans lagkamrater ett mål per match på hörnor och frisparkar.

Annons

Några av varianterna ser inte så anmärkningsvärda ut; de bygger på oväntade löpvägar eller finessrika sätt att hålla undan motståndarna. Andra gånger ser de helt galna ut. En hörnvariant går ut på att placera sju man i målområdet innan hörnläggaren dänger in bollen rakt i klungan.

Det är emellertid inte bara de avancerade frisparkarna som fått världen att vända sina blickar mot FC Midtjylland den senaste tiden. Intresset är i lika hög grad riktat mot den lilla landsortsklubbens ledningsrum. Där har en hästsvansprydd 31-årig styrelseordförande, en kontroversiell sportchef och en före detta finansman implementerat en radikal matematisk modell som sedan i fjol styr FC Midtjyllands spelsystem, träningar och värvningar. Resultaten kom omedelbart: efter bara tio månader kunde spelarna för första gången duscha varandra med champagne som danska mästare.

 

Alla var inte glada när FC Midtjylland fick en ny ägare förra sommaren och allt vändes upp och ner. Den 32-årige högerbacken och lagkaptenen Kristian Bach Bak, en slitvarg och publikfavorit med skägg och tatueringar, anade omedelbart ugglor i mossen. Att den nye ägaren var besatt av fasta situationer lät förvisso okej, det är trots allt ett effektivt sätt att nå resultat utan alltför stora ansträngningar. Men när Bak fick höra att nyförvärven skulle godkännas med hjälp av en matematisk modell undrade han vad det var frågan om. Inte blev han lugnare när han insåg att tränaren under pågående match började anpassa lagets taktik efter de statistiska uppgifter han fick skickade till sin mobiltelefon. En morgon ombads Bak, som tillhört klubben i tolv år, att göra ett personlighetstest med en psykolog. Ett tag senare anställdes en meditationstränare och neurobiolog från Oxford – som snabbt döptes till »hjerneforskeren« – för att arbeta med spelarna.

– Jag tyckte att det var ren idioti, säger lagkaptenen. Fotboll handlar ju om att visa hjärta.

 

Ändå kände Kristian Bach Bak mannen bakom förändringarna bättre än de flesta.  Han hade spelat tillsammans med Rasmus Ankersen i FC Midtjyllands ungdomslag. Under en period bodde de till och med ihop.

Ankersen skadade knäet så illa att han var tvungen att sluta redan vid 21 års ålder. Istället blev han ungdomstränare och började skriva populärvetenskapliga böcker om vilka faktorer som gör att idrottare lyckas.

I sin största succé, Guldgruvorna, som har översatts till 25 språk, undersöker Ankersen de miljöer i Kenya, Jamaica, Brasilien och Ryssland som fostrat världens bästa långdistanslöpare, sprintrar, fotbollsspelare och tennisspelare.

Boken – full av kloka reflektioner, även om de ibland resulterar i floskler – gjorde honom till en eftertraktad och dyr föredragshållare runtom i världen. Rollen tycktes som klippt och skuren för Ankersen, som har en unik förmåga att förmedla både känslor och intellektuella argument.

Med föreläsningspengarna köpte han en lägenhet i London. Och snart fick Rasmus Ankersen ytterligare välbetalda sidouppdrag som rådgivare åt Lego, Facebook och Ikea.

För drygt två år sedan kontaktades han av en engelsman som var intresserad av boken. Matthew Benham hade utvecklat en matematisk modell för att spela på fotbollsmatcher, som gjort honom rik. År 2010 blev han majoritetsägare i Londonklubben Brentford FC, som då spelade i tredjedivisionen.

Under deras första möte berättade Benham att målet var att avancera i seriesystemet. När Ankersen frågade hur stora chanser engelsmannen trodde att klubben hade att gå upp blev svaret: 42,3 procent.

När Matthew Benham utvecklade sina tankar visade det sig att talet inte var något skämt, utan resultatet av en noggrann sannolikhetskalkyl.

– Då insåg jag att han tänkte annorlunda än de flesta människor inom fotbollen, säger Ankersen.

Annons

Matthew Benham och Rasmus Ankersen fattade genast tycke för varandra. Dansken berättade för engelsmannen om fotbollen från en tidigare spelares och tränares perspektiv, och fick som svar höra en rad radikala fotbollsidéer som baserades helt och hållet på matematiska och statistiska beräkningar.

– Han lärde mig att se fotbollen på ett annat sätt, säger Rasmus Ankersen.

Sedan dess har Matthew Benham, enligt pålitliga källor, bättrat på oddsen genom att investera totalt 500 miljoner kronor i Brentford, varpå han sett klubben avancera till The Championship.

Samtidigt retade det Benham att han inte fullt ut lyckats övertyga Brentfords traditionalister om att implementera hans matematiska modeller.

I början av 2014 berättade Benham därför för Ankersen att han ville köpa en utländsk klubb. Han hade tänkt sig ett belgiskt lag, men så började Rasmus berätta för honom om sin gamla klubb. Han sade att FC Midtjylland präglades av nytänkande och respektlöshet mot Fotbollsdanmarks konventioner. Att klubben, som bildades så sent som 1999, startat Danmarks första ungdomsakademi och att den sedan dess fostrat fler professionella spelare än alla andra klubbar i landet. Att de några år tidigare startat en fotbollsskola i Nigeria, varifrån ledaren Churchill Oliseh (bror till den förre landslagsspelaren Sunday Oliseh) varje år skickar de bästa ungdomarna till Midtjylland. De som inte klarade steget skickades hem med två årslöner. Av dem som lyckats hade 13 redan blivit proffs i Europa.

Ankersen berättade också att klubben stod på randen till konkurs, men Benham verkade ändå ha hört vad han ville: Midtjylland var en progressiv klubb.

I juli 2014 var saken klar – Matthew Benham köpte tre fjärdedelar av FC Midtjylland och utsåg Rasmus Ankersen till styrelseordförande. Benhams enda krav var att klubben skulle vara öppen för alla hans nya idéer.

FC Midtjylland

Grundades: 1999 när de två rivaliserande småklubbarna Herning Fremad och Ikast FS slogs samman.

Arena: MCH Arena, med kapacitet för 11809 åskådare.

Meriter: Danska mästare 2015, silver i Superligaen 2007 och 2008, brons 2002, 2005, 2012 och 2014.

Svenska spelare: Johan Dahlin, Petter Andersson, Kristoffer Olsson.

Den som besöker den 47-årige Matthew Benham i London inser snart att han inte bara är en rik man som har fått för sig att leva ut sina fotbollsdrömmar. Han pratar så mycket och så snabbt att pizzan på tallriken kallnar. Ofta avslutar han meningarna med ett »yo«, som om han vill vara säker på att man hänger med. Det är å andra sidan kanske inte så konstigt med tanke på hur radikal hans syn på fotboll är.

»Istället för känslor har vi fakta. Vilket gör att vi inte behöver frukta något så länge vi gör ett bra arbete.«

Man brukar säga att tabellen aldrig ljuger. När säsongen är slut har varje lag den placering det förtjänat. De flesta spelare, tränare, klubbchefer och supportrar är överens om att tur och otur jämnar ut sig i längden – stolpträffar framåt och bakåt, felaktiga domslut, bra och dåliga dagar …

Matthew Benham tänker annorlunda. Faktum är att han tjänat sina miljoner just genom att strunta i resultat och tabeller. Hans vadslagningsstrategi bygger istället på att ta fotbollens tillfälligheter på allvar.

På hans företag Smartodds kontor i norra London sitter därför medarbetare och för protokoll över alla målchanser. Något förenklat kategoriserar de dem sedan som jättechanser, bra chanser och halvchanser.

Det centrala är att det lag som skapar flest chanser är det bästa laget.

Tanken låter ju logisk, men hur ser det ut när man tillämpar den på verkligheten?

– Vår modell visar att Borussia Dortmund under hösten 2015 var Tysklands näst bästa lag och nummer fyra i Europa, berättar Benham mellan pizzatuggorna.

Det låter inte klokt med tanke på att Borussia Dortmund efter hösten låg näst sist i Bundesliga. Överallt diskuterades vad som hade gått fel. Berodde problemen på dåliga nyförvärv eller slitna världsmästare? Fanns det interna stridigheter inom laget eller kom tränaren Jürgen Klopp inte längre överens med klubbledningen?

Om Benham hade varit Klopps chef under vintern hade han sagt till honom att inte oroa sig. Det största problemet var nämligen att Borussia Dortmund hade ovanligt mycket otur. Det hade han dock aldrig kunnat säga öppet. Då hade tidningarna gjort narr av honom, och supportrarna hade trott att klubbchefen var galen.

– Vi människor har svårt att acceptera att vi inte alltid kan kontrollera saker och ting. Därför konstruerar vi historier, säger Benham.

Jag känner igen formuleringen. Det är ett nästan ordagrant citat ur boken Tänka, snabbt och långsamt av Nobelpristagaren Daniel Kahneman, som är obligatorisk läsning för medarbetarna på alla Benhams företag – även FC Midtjylland. Boken handlar om hur irrationellt vi människor ofta resonerar när vi ska fatta beslut och hur vi konstruerar historier för att få högst osannolika påståenden att framstå som rimliga. Allt detta för att vi helt enkelt inte klarar av saker som att Borussia Dortmund bara kan ha haft en massa otur.

 

På vägen till omklädningsrummet i pausen under en hemmamatch mot Silkeborg plockar Midtjyllands tränare Glen Riddersholm fram sin mobil och studerar SMS:et som just plingat in från Benhams företag i London. På displayen får han bekräftat att laget har spelat fantasilöst mot tabelljumbon. Statistiken visar för all del att Midtjylland har haft fler chanser än motståndarna, men övertaget är inte så tydligt som modellen förutsagt inför matchen. I andra halvlek fortsätter FC Midtjylland att spela dåligt, men vinner till slut med 1–0. Supportrarna på MCH Arena är nöjda, den lilla klacken på kortsidan jublar och i omklädningsrummet sjunger Kristian Bach Bak segersånger med bar överkropp.

Glen Riddersholm ser inte lika glad ut. Han har just fått ett nytt SMS som talat om att hans lag har spelat så dåligt att de har nedvärderats av modellen.

Systemet gör Riddersholms tillvaro annorlunda än många andra tränares. Till exempel får han aldrig kritik när en anfallare missar en avgörande jättechans i slutminuterna eller om lagkaptenen spelar fram motståndarna till det avgörande målet på tilläggstid. Benham och Ankersen kommer inte att ge honom sparken för att han har otur. Å andra sidan kan Riddersholm behöva förklara sig även efter en seger om laget inte har spelat bra.

– Istället för känslor har vi fakta, säger Riddersholm. Vilket gör att vi inte behöver frukta något så länge vi gör ett bra arbete.

Riddersholm har bott i trakten runt Herning i 20 år och tillbringat hela sin tränarkarriär på olika nivåer inom FC Midtjylland, med undantag för några år som förbundskapten för Danmarks U17-landslag. Han har träffat många berömda tränarkollegor, som Wenger och Mourinho, och besökt de flesta storklubbarna i Europa och Sydamerika. Kanske är det därför han har sådan pondus när han säger:

Annons

– Om man tittar på våra möjligheter så finns det i hela världen ingen klubb som Midtjylland.

Samtidigt tycks den yvige 42-åringen ha ett tudelat förhållande till klubbens statistiskt styrda ideologi. Riddersholm är känslosam och talar gärna om jobbets mänskliga och sociala sidor, även om han säger att de där beräkningarna som kommer in från London hjälper honom att göra ett bättre jobb. Ögonen ser ju vad de vill se, som han säger.

Han låter som ett eko av Ankersen när han påpekar att helhetssynen på fotboll påverkas av instinkter som kan missleda en. Och han erkänner att Benham övertalat honom att överge flera av sina egna instinkter. I dag är han övertygad om att det bästa sättet att försvara en knapp ledning är att anfalla. Annars minskar nämligen sannolikheten för att göra mål samtidigt som sannolikheten att man släpper in ett mål ökar. Det vet numera även spelarna, så ingen undrar om Riddersholm har blivit galen när han byter in en extra anfallare vid en 1–0-ledning med tio minuter kvar.

Även för att bedöma sina spelare använder Riddersholm nyckeltal som räknas ut i London. Dessa visar också från vilken position sannolikheten är störst att laget gör mål, så att de medvetet kan spela bollen just dit.

 

Den kanske största förändringen som modellen har medfört handlar om hur klubben värvar spelare.

När Midtjylland förra sommaren köpte Tim Sparv från den tyska division två-klubben Greuther Fürth fick den förvånade finske mittfältaren höra att klubbytet inte berodde på att någon scout hade sett honom göra en bra match. Istället var Sparv den första spelaren som godkänts av Benhams modell.

»IQ-typerna blir allt mer frustrerade. Till slut träffar de bara likasinnade på konferenser där de ger svar på frågor som ingen har ställt.«

Smartodds har nämligen också utvecklat ett intrikat system för att jämföra värdet av prestationer i helt olika ligor. Och förra säsongen rankade modellen Greuther Fürth högre än en del Premier League-klubbar.

Om modellen fungerar är fördelarna uppenbara. Midtjylland skulle aldrig ha råd att värva en Premier League-spelare. En likvärdig spelare i Tysklands andradivision, som Sparv, kan man däremot locka till sig med titelchanser och Europaspel.

För Midtjyllands sportchef Claus Steinlein har den digitaliserade scoutingen givit helt nya möjligheter. Han njuter av att kunna utmana storklubbarna FC Köpenhamn och Bröndby på transfermarknaden trots att han bara har en spelarbudget på 70 miljoner kronor.

– Tidigare hade vi en scout som arbetade deltid, nu har vi 200, berättar han och syftar på datainsamlarna på Benhams företag i London.

När Steinlein söker efter ett nyförvärv föreslår modellen i London tjugo olika spelare direkt. Därmed får han förslag i rätt prisklass även från länder som han själv inte har någon koll på. Med hjälp av datan kan urvalet reduceras innan Steinleins traditionella arbete börjar – kontakt med agenter, scouting av spelare på plats och möten med de möjliga nyförvärven.

Man kan invända att FC Midtjylland inte är ensamma i fotbollsvärlden om att ta hjälp av datorprogram, matchanalytiker, statistiker och idrottsforskare. Så vad är det som säger att klubbens framgångar, som än så länge bara består av en Superligatitel, kommer att hålla i sig?

Frågar man Matthew Benham slår han fast att det inom fotbollen bara finns två vägar till framgång: »best in business«, där man gör samma sak som alla andra, fast bättre, och Fosbury flop-modellen, där man hittar helt nya metoder, precis som höjdhopparen Dick Fosbury gjorde när han började hoppa med ryggen först över ribban. I den traditionstyngda fotbollsvärlden agerar de flesta efter den förstnämnda strategin – trots att bara ett fåtal verkligen kan bli bäst. I lilla Herning på Jylland, menar Benham, har folk däremot alltid »gjort som Dick Fosbury«.

När jag ställer frågan till styrelseordföranden Rasmus Ankersen betonar han ödmjukt att FC Midtjylland inte har funnit fotbollens hemliga formel.

Sedan berättar han att han har ett eget namn på alla dem som arbetar med matchanalys och statistik. Han kallar dem »IQ-typer«. Problemet i andra klubbar, menar Ankersen, är att de är traditionstyngda och regeras av »EQ-typer« – känslomässiga tränare och sportchefer som går på magkänsla. Dessa är skeptiska mot IQ-typernas saklighet, vilket gör att IQ-typerna blir allt mer frustrerade och obstinata. Till slut träffar de bara likasinnade på konferenser där de enligt Ankersen »ger svar på frågor som ingen har ställt«.

Har Ankersen och Midtjylland någon hemlighet är den att de har hittat ett fungerande samspel mellan saklig analys och hjärta. Han betonar att det är viktigt att komma ihåg att matcher ibland avgörs av beslutsamheten hos en spelare som Kristian Bach Bak, som på varje hörna kastar sig mot bollen som om hans liv hängde på det. För att nå framgång krävs också att tränaren kan känna av spelarnas humör, precis som Glen Riddersholm kan. Man behöver också ha en envis och skicklig förhandlare som Claus Steinlein.

I Midtjylland har dessa typer för första gången sällskap av en kille som Matthew Benham, som har lärt dem att ta slumpen på allvar och inte lita blint på känslorna.

Med tiden har Ankersen till och med lyckats övertyga sin före detta lagkamrat.

– Ju mer jag tänker på vår modell, desto tydligare blir fördelarna, säger Kristian Bach Bak.

 

Efter Midtjyllands serieseger lät sig Glen Riddersholm, i guldfärgad kostym och med segercigarr i käften, fotograferas av Ekstra Bladet under rubriken »Guld-Glen«.

Men en dryg månad efter att jag lämnat Herning står Riddersholm istället i träningsställ på MCH Arena och berättar för lokalkanalen TV Midtvests reporter att han avgår som tränare för klubben med omedelbar verkan.

Han är lågmäld och återhållsam, och konstaterar inför kamerorna att det varit »det svåraste valet« i hans liv. Han säger att han alltid »predikat ärlighet«, och därför tvingats vara ärlig inför sig själv, men avslöjar inte mycket om anledningen till att han – bara några veckor innan klubben ska spela Champions League-kval – valt att kliva av. Mellan raderna skymtar dock en ovilja mot Andersens och Benhams hårda styrning fram. Det verkar trots allt inte vara så lätt att få hjärta och analys att gå ihop.

– Jag kom till en punkt då jag inte kunde vara den bästa möjliga versionen av mig själv, som ledare och tränare för denna fantastiska klubb, säger Riddersholm i intervjun. Det blev alltför många kompromisser.

Samtidigt som Riddersholm tar farväl på MCH Arena arbetar Matthew Benhams analysmaskineri vidare på Smartodds kontor i London, på jakt efter nya fynd. Eller som sportchefen Claus Steinlein meddelar på Midtjyllands egen hemsida:

»Vi måste naturligtvis ha starkast möjliga lag både på och utanför planen. Vi undersöker tränarmarknaden och tittar på flera potentiella kandidater.«

Översättning: Stefan Carlsson